Les aliments en purée « ne sont pas naturels pour les bébés ».

Nourrir les bébés avec des aliments en purée n’est ni naturel ni nécessaire, selon l’un des principaux experts de l’Unicef en matière de garde d’enfants, qui affirme qu’ils devraient être nourris exclusivement avec du lait maternel et du lait maternisé pendant les six premiers mois, puis être immédiatement sevrés pour passer aux aliments solides.

Gill Rapley, directrice adjointe de l’initiative « Baby Friendly Initiative » de l’Unicef et visiteuse sanitaire depuis 25 ans, a déclaré que nourrir les enfants à la cuillère avec des aliments en purée peut leur causer des problèmes de santé plus tard dans leur vie

Elle reproche à l’industrie alimentaire de plusieurs millions de livres de bébés de persuader les parents qu’ils doivent donner à leurs bébés de la nourriture en purée. Les recherches scientifiques et les conseils des gouvernements s’accordent maintenant pour dire qu’il n’y a plus de période du développement d’un bébé où il a besoin de quelque chose de plus que du lait et de moins que des aliments solides », a déclaré Mme Rapley.

L’industrie britannique représente plus de 450 millions de livres sterling, contre 191 millions en 1989. Plus de quatre sur cinq des un million de bébés britanniques âgés de quatre à 20 mois mangent et boivent des aliments pour bébés d’une valeur de plus de 120 millions de livres sterling par an.

Jusqu’à récemment, les mots « aliments pour bébés » n’évoquaient rien de plus excitant qu’un peu de pomme mijotée et une biscotte. Aujourd’hui, les rayons des supermarchés regorgent de pots d’ingrédients frais et biologiques, et certaines gammes cherchent même à séduire les bébés les plus exigeants avec des « super aliments » et des ingrédients locaux.

Les fabricants d’aliments pour bébés disent qu’ils prennent l’étude de Rapley au sérieux. Il s’agit d’une recherche très récente et nous devons l’examiner très attentivement », a déclaré Roger Clarke, directeur général de l’Association des aliments pour bébés et des aliments diététiques, un groupe représentant des fabricants tels que Heinz, Nestle, Boots et Nutricia.

Les entreprises britanniques d’alimentation infantile soutiennent une approche flexible de l’alimentation des nourrissons, mais l’âge auquel les aliments solides sont introduits dépend des besoins nutritionnels et de développement de chaque nourrisson et une politique « taille unique » n’est pas appropriée », a-t-il ajouté. Des générations de mamans et de papas ont compté sur la simplicité de ces recettes spéciales dans le cadre de l’alimentation de leur bébé pour fournir une nutrition sûre et saine avec une grande variété de goûts et de textures – des purées faciles à sucer directement à la cuillère aux grumeaux mous qui encouragent la mastication ».

Mais Mme Rapley, qui a produit un DVD expliquant comment suivre un nouveau programme alimentaire appelé « Sevrage par les bébés », signale un nombre croissant de projets scientifiques et d’orientations gouvernementales qui, selon elle, soutiennent son programme. En 2002, l’Organisation mondiale de la santé a soutenu des recherches qui ont montré que le lait maternel ou en poudre fournissait toute la nutrition dont un bébé a besoin jusqu’à l’âge de six mois », dit-elle. Ces recherches ont montré que nourrir un bébé avec un autre aliment pendant les six premiers mois diluerait la valeur nutritionnelle du lait et pourrait même nuire à la santé du bébé ».

Après six mois, dit Mme Rapley, les bébés sont capables de porter la nourriture à leur bouche et de la mâcher, ce qui rend les purées et les cuillères inutiles. L’Organisation mondiale de la santé a été tellement impressionnée par les recherches qu’elle a réécrit ses recommandations sur l’alimentation des bébés », a-t-elle déclaré. Un an plus tard, le ministère de la santé d’Angleterre et du Pays de Galles a suivi le mouvement.

Offrir aux bébés des aliments en purée une fois qu’ils peuvent mâcher est non seulement inutile, mais cela pourrait retarder le développement des capacités de mastication, estime Mme Rapley. De plus, permettre à un bébé de prendre autant ou aussi peu de nourriture qu’il en a besoin l’empêche de devenir constipé.

Rapley pense que les bébés autorisés à se nourrir eux-mêmes ont tendance à devenir moins difficiles, à développer un meilleur contrôle manuel plus rapidement et à éviter les aliments auxquels ils sont plus tard jugés intolérants. Rapley a été inspirée pour étudier l’utilisation largement acceptée des aliments en purée pendant son quart de siècle de visite médicale. J’ai découvert que tant de parents venaient me voir avec les mêmes problèmes – « mon enfant est constipé, mon enfant est vraiment difficile » – et qu’ils ne pouvaient pas les faire passer à la seconde étape de l’alimentation pour bébé. J’ai donc commencé à me demander ce qui se passerait si nous ne leur enlevions pas le contrôle au départ », dit-elle.

Après des années passées à observer les bébés et à mener ses propres études, Rapley a mis au point son programme d’alimentation, qui enseigne que les bébés de plus de six mois doivent être responsables de ce qu’ils mettent dans leur bouche et du moment où ils le font. Si un enfant est assis bien droit et est supervisé par un adulte, il peut se nourrir avec ses mains d’une variété d’aliments sains pour les doigts », dit-elle.

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